La producción de cítricos está afectada por un amplio rango de especies plaga, muchas de las cuales están reguladas por sus enemigos naturales. Sin embargo, para el control efectivo de algunas plagas todavía se requiere la aplicación de insecticidas. Para apoyar la intensificación sostenible y una menor dependencia de los insecticidas, este estudio tiene como fin determinar si las cubiertas vegetales basadas en plantas herbáceas perennes y nativas pueden aumentar la abundancia y diversidad funcional de enemigos naturales con el fin de mejorar el control de plagas en cítricos. Esta aproximación, denominada Control Biológico por Conservación (CBC), se ha utilizado de manera efectiva en otros cultivos, incluyendo árboles frutales, cereales y olivos, pero no se ha probado en los cítricos mediterráneos.

En cuatro parcelas de naranja del grupo Navel localizados en Huelva, se establecieron cuatro bloques repetidos para evaluar tres cubiertas vegetales: 1) un tratamiento control, donde el suelo se gestionó de manera convencional, 2) un hábitat de CBC, donde se sembró una mezcla de semillas entre filas de árboles que se mantuvo sin segar, y 3) un hábitat de CBC, donde la misma mezcla de semillas se segó dos veces al año en los momentos que coinciden con la incidencia prevista de plagas. Desde mayo de 2017 hasta octubre de 2019 se tomaron muestras de enemigos naturales tanto de las copas de los cítricos como de las cubiertas vegetales, utilizando un aspirador y una red de barrido respectivamente. Los resultados de este trabajo indican que la gestión de la cubierta vegetal afecta a la comunidad de enemigos naturales, tanto de depredadores como de parasitoides, en la copa de los cítricos.  En general, la abundancia de depredadores fue mayor en los bloques con cubierta sembrada y no segada, mientras que los parasitoides aumentaron sus poblaciones en las dos cubiertas sembradas, segadas y sin segar.  Actualmente, se está trabajando para determinar si este aumento del número de enemigos naturales se traduce en un aumento del control de las poblaciones plaga.

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